В дореволюционной России единственной формой заочного обучения, признанной государством, был экстернат. Первые методические центры рассылали лицам, занимавшимся самообразованием, учебно-методическую литературу, организовывали консультации и лекции. Программы обучения были построены на основе вузовских учебных курсов.

Однако научно разработанной системы заочного образования не было, оно оставалось делом частной инициативы передовых ученых, прогрессивных общественных деятелей и организаций.

Впервые в мире система заочного образования была создана в СССР. В 1919 году руководством страны было принято решение об оказании всесторонней государственной поддержки самообразованию и саморазвитию рабочих и крестьян.

С 20-х годов осуществляется выпуск литературы для самообразования: «Школа на дому», «Народный университет на дому», «Рабфак на дому», «Готовься в вуз», «Рабочий техникум на дому», «Учись сам» и др.

В начале 20-х годов  ХХ века при вузах  открылись многочисленные заочные курсы, позднее отделения (2-м МГУ, Сельскохозяйственной академии им. К.А. Тимирязева, Механическом институте им. М.В. Ломоносова и др.), на которые 1926-1927 гг. было принято 37 тысяч студентов. Заочные отделения осуществляли, главным образом, повышение квалификации специалистов и оказывали помощь молодежи в подготовке к сдаче экзаменов в порядке экстерната.

В этот же период начинает формироваться новая система высшего образования, в которой большое значение отводится подготовке специалистов без отрыва от производства. Совместным постановлением ЦИК и СНК СССР от 11 сентября 1929 года «О системе заочного образования» положено начало развитию высшего заочного образования в СССР. Каждым наркоматом (к 1930 году их насчитывалось уже 8) были открыты свои заочные профильные вузы, подготовка специалистов в которых велась по ускоренным программам.

У истоков развития заочного сельскохозяйственного образования стояли русские ученые-аграрники. Среди них ведущее место занимал Василий Робертович Вильямс (1863-1939). Организация заочного сельскохозяйственного образования связана с именем ученика К.А. Тимирязева академика Дмитрия Николаевича Прянишникова (1865–1948). Рядом с этими именами можно назвать действительного члена ВАСХНИЛ Ефима Федотовича Лискуна (1873-1958).

20 октября 1930 года на Коллегии НКЗ СССР слушался вопрос «О создании Института массовой заочной подготовки и переподготовки сельскохозяйственных кадров». В результате было принято решение: В целях ликвидации параллелизма в руководстве делом массового с.-х. заочного обучения  признать целесообразным объединение институтов заочного с.-х. обучения НКзема СССР и НКзема РСФСР и на базе их создать Институт массовой заочной подготовки и переподготовки с.-х. кадров НКЗ СССР и НКЗ РСФСР, в состав которого особым сектором включить  Молодежный институт ЦК ВЛКСМ. Институт должен стать единым организационным  учебно-методическим и оперативно-плановым Центром СССР и РСФСР по организации и развитию дела заочной подготовки и переподготовки с.х. кадров» (известен под аббревиатурой ЦИЗО).

В 1935 г. ЦИЗО был реорганизован во Всесоюзный институт повышения квалификации и заочного образования – ВИПКИЗО.

Эти документы являются отражением  поисков советской администрации эффективных путей,  с одной стороны, решения производственных задач скорейшего снабжения населения сельхозпродуктами, с другой – подготовки кадров среднего и высшего звена, призванных реализовать эти цели и способных обеспечить перспективы развития сельскохозяйственной науки и образования.

В 1941 г. ВИПКИЗО и заочные отделения Тимирязевской академии, Московского гидромелиоративного института,  Московского института механизации и электрификации сельского хозяйства и Московского института землеустройства были объединены во Всесоюзный институт заочного образования (ВИЗО)  Наркомзема СССР.  Начавшаяся вскоре Великая Отечественная война и эвакуация института в город Омск затруднили его развитие. В конце войны институт возвратился в Москву и возобновил свою деятельность. В 1946 г. после Великой Отечественной войны ВИЗО реорганизован во Всесоюзный сельскохозяйственный институт заочного образования (ВСХИЗО), который был переподчинен Министерству высшего образования СССР. 

Несмотря на трудности послевоенного периода  (экономическая разруха, недостаток средств и т.д.),  развитию и совершенствованию высшего заочного сельскохозяйственного образования уделялось большое внимание со стороны руководства страны. Подтверждением этому является Приказ № 65 от 14 января 1948 года министра высшего образования СССР С. Кафтанова по случаю 20-летия высшего заочного сельскохозяйственного образования в СССР, в котором предусматривалось:

- проведение научно-методической конференции во Всесоюзном сельскохозяйственном институте заочного образования;

- объявление благодарности и премирование: директора ВСХИЗО Игрицкого И.В. и премирование наиболее отличившихся преподавателей и сотрудников института;

- выделение средств на проведение научно-исследовательской работы, издание сборников трудов, на пополнение библиотечного фонда.

В послевоенные годы ВСХИЗО по-прежнему  размещался на территории Тимирязевской сельскохозяйственной академии. В его составе было  три факультета: агрономический, зоотехнический и инженерный.

В конце 1954 года институт получилсамостоятельную учебную базу в исторической усадьбе Пехра-Яковлевское в городе Балашиха (к этому времени был расформирован находившийся здесь Московский пушно-меховой институт очного обучения, его учебные корпуса были переданы ВСХИЗО).  Многие ученые, преподаватели МПМИ пришли работать во ВСХИЗО, внесли большой вклад в научно-педагогическую подготовку студентов, аспирантов, молодых ученых. Среди них ученый с мировым именем, биолог широкого профиля, крупный исследователь водных млекопитающих, доктор биологических наук,  профессор А.Г. Томилин; доктор биологических наук,  профессор А.М. Колосов (будущий ректор ВСХИЗО); профессор А.И. Панин; профессор М.К. Павлов; доцент  О.И. Фофанская; доцент Г.Г. Щесь и др).

К моменту переезда на новую базу в институте  насчитывалось 3800 студентов и 30 штатных преподавателей. Уже через год в институте работали 20 кафедр, большинство из которых возглавляли крупные ученые, которые глубоко понимали значение сельскохозяйственной и аграрной науки. Среди них академик ВАСХНИЛ Н.Д. Лучинский, академик АН БССР  Е.К. Алексеев, профессор, заслуженный деятель науки  Г.И. Азимов, доктора наук, профессора Б.Я. Гинцбург,  В.П. Егоршин,  М.М. Лапин, А.И. Метелкин,  В.А. Семенов, И.А. Титов и др.

Преподаватели и научные сотрудники института приложили много сил для создания новых учебных лабораторий – земледелия, почвоведения и агрохимии, овощеводства, технологии и хранения сельскохозяйственных продуктов, ремонта тракторов и автомобилей, электротехники и др.

В 1955 году Приказом Минвуза СССР ВСХИЗО придан статус учебно-методического центра системы высшего заочного сельскохозяйственного образования. На него были возложены обязанности по изданию и обеспечению студентов-заочников сельскохозяйственных вузов учебно-методической документацией и литературой.

В 1958 году в институте  был проведен первый учебно-методический семинар по совершенствованию высшего заочного сельскохозяйственного образования. Работа по обобщению, изучению и распространению опыта заочных факультетов и отделений сельхозвузов  становится одной из важных и постоянных функций ВСХИЗО как методического центра.

В 1966 году при институте организован одногодичный заочный экономический факультет повышения квалификации руководящих кадров и специалистов сельского хозяйства.

Положительную роль  в улучшении подготовки заочников и установлении более тесной связи с ними сыграла организация учебно-консультационных пунктов (УКП), к созданию которых институт приступил уже в 1959 г. Было образовано пять учебно-консультационных пунктов: в г.г. Брянске, Калинине (ныне Тверь), Калуге, Туле и Смоленске.

1975 году организован очный факультет повышения квалификации руководящих кадров колхозов, совхозов и специалистов сельского хозяйства – ФПК и функционировала Московская областная школа управления сельским хозяйством.

После открытия в1959 год очной и заочной аспирантуры по 24 специальностям на всех  факультетах  (агрономическом, зоотехническом, инженерном, экономическом) во ВСХИЗО успешно велась подготовка кадров высшей квалификации.

С 1961 года институту разрешено принимать к защите кандидатские диссертации по сельскохозяйственным, техническим и экономическим наукам, с 1976 г. – докторские диссертации по биологическим наукам. При институте создано 5 специализированных советов по защите кандидатских и докторских диссертаций.

Во многих областях знаний наш институт выдвигал замечательных деятелей науки. Авторитет вуза создавался его преподавателями, учеными, теми, кто работал, писал по странице ИСТОРИЮ университета, сами становясь его ИСТОРИЕЙ.

«Золотым фондом» нашего университета стали ученые: 

- академики ВАСХНИЛ - Е.А. Алексеев, А.С. Всяких, В.Т. Горин, Н.Д. Лучинский, С.С. Перов, М.В. Сабликов, П.И. Сусидко, А.В.Черекаев и др.

- члены-корреспонденты ВАСХНИЛ В.С.Алтунин, Н.И.Дружинин, А.П. Солдатов, И.И. Черкащенко, и др.

- заслуженные деятели науки РСФСР – М.В. Алексеева – доктор биологических наук, профессор; Г.Г. Бадирьян – доктор экономических наук, профессор; П.А. Величкин – доктор ветеринарных наук, профессор, лауреат  Государственной  премии СССР; И.С. Левитский – доктор технических наук, профессор; В.И. Румянцев – доктор сельскохозяйственных наук, профессор; А.Н. Батищев – доктор технических наук, профессор; Г.Ф. Серый – доктор технических наук, профессор;

- профессора, доктора наук  - В.И. Черепахин,  Н.Д. Кракосевич, В.П. Щетинин, А.И. Девяткин, Б.В. Смирнов, Е.П. Брянских, Р.Г. Сабашвили, А.И. Сидоров,  М.П. Дормидонтов, В.П. Прищеп и многие другие.

За время существования университета сформировались научные направления и  школы выдающихся ученых:

- на зооинженерном факультете - школы Г.И. Азимова, В.Т.Горина, А. М. Колосова, А.Г. Томилина;

- на инженерном факультете -  школы И.С. Левитского, А.Н. Батищева;

- на факультете энергетики и охраны водных ресурсов -  школа  Р.Г. Сабашвили; Серого Г.Ф;

- на агрономическом факультете - школы М.В. Алексеевой, М.К. Каюмова;

- на экономическом факультете -  школа Н.П. Макарова, Е.П. Брянских; 

- на кафедре истории - школа В.Н. Окорокова.

Научная деятельность этих ученых, результатом которой стало внедрение достижений  научной  мысли в производство и духовную жизнь общества,  была  и остается гордостью нашего университета.

Авторитет РГАЗУ поддерживается учеными нынешнего поколения, до настоящего времени преданно служащих университету.

Высокопрофессиональная научно-педагогическая деятельность этих преподавателей  и сотрудников, их опыт, опора на богатые традиции и новаторские подходы к обучению и воспитанию  позволяет выполнять главное предназначение  учебного заведения – подготовку высококвалифицированных специалистов и достойных граждан нашей страны. 

Основополагающую роль в научной, образовательной и просветительской деятельности играет научная библиотека РГАЗУ – одна из крупнейших вузовских сельскохозяйственных библиотек России. Уникальный фонд библиотеки сегодня насчитывает свыше 1 млн. книг, в том  числе  2500 экз. редких изданий.

Десятилетиями кропотливой педагогической, научной и методической работы создавались, совершенствовались  методики подготовки специалистов сельского хозяйства без отрыва от производства. Переход от обучения в сравнительно узких, специализированных направлениях  органично  завершается в сегодняшних условиях формированием универсального по своей внутренней структуре университетского образования.

Это нашло отражение в новом статусе вуза: в 1995 году, в соответствии с Приказом Госкомитета РФ по высшему образованию №1100 ВСХИЗО переименован в Российский государственный аграрный заочный университет – РГАЗУ. В этом же году  в составе РГАЗУ  организован факультет информационных технологий в экономике и праве – ФИТЭП - с очной и заочной формами обучения, в последствии преобразованный в институт  государствоведения, менеджмента и информатики - ИГМИ. Традиционные методы учебного процесса в университете были существенно дополнены использованием информационных, в том числе  дистанционных, технологий. Позднее в составе РГАЗУ организован институт коммерции и управления – ИКУ.

Изменения в структуре университета свидетельствовало о расширении и углублении его функций как высшего образовательного учреждения, об универсализации образования в нашем вузе. В 1997 году распоряжением Правительства России организационно-правовой формой университета стало «Государственное образовательное учреждение» – ГОУ РГАЗУ.

Следующим шагом в повышении статуса университета был Приказ Минсельхоза России №1104 от 27.12.2001 г. об изменении его наименования – Федеральное государственное образовательное учреждение высшего профессионального образования РГАЗУ (ФГОУ ВПО РГАЗУ).

На протяжении длительной истории нашего университета его руководителями  были авторитетные ученые и специалисты.

Первыми руководителями созданного на базе ТСХА в 1930 году Института заочного сельскохозяйственного образования (вскоре реорганизованного в Институт массовой заочной подготовки и переподготовки  сельскохозяйственных кадров Н.К.З. СССР) были: Я.С. Новаковский (директор Института), А.Н. Брагин (зам. директора по организационно-плановой работе), И.В. Грейнер (зам. директора по учебно-методической и редакционно-издательской работе), В.М. Коробков (зам. директора по учебно-оперативной работе).

После очередной реорганизации в 1946 году был образован Всесоюзный сельскохозяйственный институт заочного образования (ВСХИЗО), переданный  в ведение Министерства высшего образования СССР, директором которого стал доцент И.В. Игрицкий, а заместителем по учебной и научной работе – Ф.К. Лещенко.

В последующие годы институт возглавляли:

Зарянов Павел Павлович – 1950/1955 гг. П.П. Зарянов был секретарем ЦККП Молдавской ССР. Переведен на работу в Москву и назначен директором ВСХИЗО. Кандидат сельскохозяйственных наук, специалист в области землеустройства. Провел большую организационную  и реорганизационную работу после перевода ВСХИЗО из ТСХА.

Ипатов Петр Петрович - 1955/1957 гг. Его деятельность связана с высшим сельскохозяйственным образованием страны, он работал заведующим кафедрой в Московском институте коневодства, Рязанском СХИ, заместителем начальника Главного управления сельхозяйственных вузов Министерства высшего образования СССР, ректором ВСХИЗО и с 1957 по 1973 г. - ректором Красноярского СХИ. За плодотворную научную, педагогическую и общественную деятельность Ипатов П.П. был награжден орденами Ленина и Октябрьской революции, двумя орденами Трудового Красного Знамени и многими медалями.

Колосов Алексей Михайлович - 1957/1958гг. и 1962/1970 гг. Участник Великой Отечественной войны. Доктор биологических наук, профессор. Автор и главный редактор  "Красной книги РСФСР". Им опубликовано  около ста научных работ. Более 20 лет возглавлял специализированный совет по защите кандидатских и докторских диссертаций, был экспертом ВАКа, членом ученого совета Главохоты, председателем экзаменационной комиссии в Московском университете. Входил в состав редколлегии журнала "Охота и охотничьи хозяйства" и ряда других изданий. Много раз представлял нашу науку на форумах за  рубежом.

Кашников Филипп Иванович – 1958/1961 гг. Возглавлял Всесоюзный сельскохозяйственный институт заочного образования с 1958 года. Кандидат сельскохозяйственных наук. С 5 мая 1961 г.- председатель совета ВСХИЗО по присуждению ученых степеней. При директоре Кашникове Ф.И. отмечалось 30-летие института.

Корушкин Евгений Николаевич – 1971/1974 гг. Доктор технических наук, профессор, инженер-механик в области механизации сельского хозяйства. Работал в должности профессора и  декана Новосибирского СХИ. Длительное время занимался учебно-методической работой как начальник Управления высших сельскохозяйственных учебных заведений Главка вузов Минсельхоза СССР. Опытный методист. С 1971 по 1974 гг. был ректором ВСХИЗО, профессором  кафедры ремонта сельскохозяйственных машин. В период руководства институтом Е.Н. Корушкина было завершено строительство инженерного корпуса. Был командирован Министерством сельского хозяйства на Кубу, где проработал 2 года. После возвращения работал на кафедре ремонта сельскохозяйственных машин ВСХИЗО, затем - зав. кафедрой в институте Легкой промышленности.

Горин Вячеслав Тимофеевич - 1975/1977 гг. Доктор с.-х. наук (1971), профессор, академик ВАСХНИЛ (1973). Видный ученый в области разведения и генетики с.-х. животных. Лауреат премии Совета Министров СССР. Награжден орденами Трудового Красного Знамени (1971), “Знак Почета” (1966), медалями СССР и ВДНХ. Опубликовал около 250 научных трудов. Имел 6 авторских свидетельств на изобретения.

Черкащенко Иван Иванович – 1977/1982 гг. Член-корреспондент ВАСХНИЛ (1978). Видный ученый в области разведения и селекции крупного рогатого скота. Заведующий с.-х. отделом Высшей аттестационной комиссии Совета Министров СССР (1971–1975), профессор Московской с.-х. академии им. К.А. Тимирязева (1975–1977), ректор ВСХИЗО.

Свечин Юрий Кириллович – 1982/1986 гг. Доктор сельскохозяйственных наук, профессор, был ректором Всесоюзного сельскохозяйственного института заочного образования (ВСХИЗО) с 1982-1986 гг., являлся ведущим ученым и крупным организатором в области промышленного свиноводства. Им были написаны учебные пособия: «Производство продуктов животноводства на промышленной основе», «Организация производства свинины на промышленной основе»,  опубликовано 120 научных работ, посвященных прогнозированию продуктивности животных в раннем возрасте и совершенствованию технологии в свиноводстве. В 1973 г. защитил докторскую диссертацию и работал зав. кафедрой частной зоотехнии Ивановского СХИ. В 1975-1982 гг. был ректором Ивановского СХИ МСХ СССР. С апреля 1982 г. по июль 1986 г. был ректором ВСХИЗО. В 1985 г. – зав. кафедрой свиноводства и промышленного звероводства ВСХИЗО. С 1987 г. – зав. кафедрой генетики и разведения сельскохозяйственных животных. За период работы во ВСХИЗО Ю.К.Свечин участвовал в международных (Болгария), союзных и институтских научных конференциях. Умер в ноябре 1991 г.

Ю.К.Свечин награжден орденом «Знак Почета» и «Дружбы народов». Неоднократно награждался Почетными грамотами Министерства и являлся «Отличником сельского хозяйства СССР» и имел нагрудный знак «За отличные успехи в работе» Министерства высшего образования СССР.

Киселев Леонид Юрьевич1986/2008гг. Доктор сельскохозяйственных наук, профессор, Заслуженный деятель науки РФ. Специалист в области использования дозированного стрессирования с целью повышения репродуктивной функции сельскохозяйственной птицы и применению адаптогенов в животноводстве. Член Всемирной научной ассоциации ученых, работающих в области птицеводства.

Дубовик Владимир Анатольевич – 2008/2016гг. Доктор сельскохозяйственных наук, профессор, Почетный работник высшего профессионального образования РФ, Заслуженный работник сельского хозяйства РФ, Лауреат Государственной премии Российской Федерации в области науки и техники.

Заслуги В.А. Дубовика в области сельскохозяйственного производства, агрообразования и агронауки отмечены Грамотами Минсельхоза России, именными часами Министра сельского хозяйства Российской Федерации и медалью «За вклад в развитие АПК», грамотой Председателя Государственной Думы Федерального Собрания Российской Федерации, нагрудным знаком «Почетный работник высшего профессионального образования», Золотой медалью ВВЦ «За разработку системы агроэкологической оценки территорий для рационального садоводства», медалью Н.И. Вавилова. В 2002 г. Указом Президента Российской Федерации ему присвоено Почетное звание «Заслуженный работник сельского хозяйства Российской Федерации».